Η FCC σταμάτησε να υπερασπίζεται τους δικούς της κανόνες που μειώνουν το κόστος των τηλεφωνικών κλήσεων κρατουμένων

Charles Rex Arbogast / AP

Ουάσινγκτον-Η Ομοσπονδιακή Επιτροπή Επικοινωνιών, τώρα με την πλειοψηφία των Ρεπουμπλικανών μελών, αναμένεται να ακυρώσει τους κανονισμούς της εποχής Ομπάμα που περιόριζαν το κόστος των τηλεφωνημάτων κρατουμένων.

Αλλά πρώτα, ένα ομοσπονδιακό εφετείο στην Ουάσινγκτον, DC, πρέπει να καταλάβει τι να κάνει με μια εκκρεμή νομική αμφισβήτηση αυτών των κανονισμών - κανονισμών που υπερασπιζόταν η FCC μέχρι τον περασμένο μήνα, όταν η πολιτική σύνθεση της επιτροπής μεταβλήθηκε από την πλειοψηφία των Δημοκρατικών σε πλειοψηφία των Ρεπουμπλικάνων.

Το 2015, η FCC ενέκρινε όρια στις χρεώσεις ανά λεπτό και άλλες χρεώσεις που οι ιδιωτικές εταιρείες μπορούν να χρεώνουν κρατούμενους για τηλεφωνικές κλήσεις. Decisionταν μια απόφαση 3-2, με την πλειοψηφία των επιτρόπων, όλων των Δημοκρατικών, να διαπιστώνουν ότι ο ανταγωνισμός στην αγορά δεν είχε μειώσει το κόστος και ότι οι ακριβές κλήσεις καθιστούσαν δυσκολότερο για τους κρατούμενους να διατηρήσουν μια σχέση με αγαπημένα τους πρόσωπα-ομόλογα που οι μελέτες έδειξαν μειωμένα την πιθανότητα επανάληψης.



Οι ιδιωτικές εταιρείες που συνάπτουν συμβάσεις με κρατικές και τοπικές κυβερνήσεις για την παροχή τηλεφωνικών υπηρεσιών στις φυλακές και τις φυλακές αμφισβητούν αυτούς τους κανονισμούς στο Εφετείο των ΗΠΑ για το DC Circuit, υποστηρίζοντας ότι η επιτροπή δεν είχε εξουσία να ορίσει ανώτατα όρια και, ακόμη και αν είχε ότι τα νέα ποσοστά ήταν πολύ χαμηλά. Η FCC κατέθεσε ενημερωτικά δελτία υπεράσπισης των κανονισμών το 2016.

Αλλά τον Ιανουάριο, οι συνθήκες άλλαξαν. Μια Δημοκρατική στην επιτροπή, η Jessica Rosenworcel, έφτασε στο τέλος της θητείας της. Ένας άλλος, πρώην πρόεδρος Tom Wheeler, παραιτήθηκε στις 20 Ιανουαρίου. Αυτό άφησε την επιτροπή με τρία μέλη: δύο Ρεπουμπλικανοί, οι οποίοι διαφωνούσαν με τα ανώτατα όρια του 2015 και ένας Δημοκρατικός. Μόνο τρεις επίτροποι μπορούν να ανήκουν στο ίδιο πολιτικό κόμμα ταυτόχρονα. Ο Τραμπ δεν έχει ακόμη ανακοινώσει επιλογές για να καλύψει τις δύο ανοιχτές έδρες. θα μπορούσε να επιλέξει έναν ακόμη Ρεπουμπλικανό και ένα μέλος από άλλο κόμμα.

Ο Τραμπ τον Ιανουάριο όρισε τον Ajit Pai, Ρεπουμπλικανό και μέλος της επιτροπής από το 2012, ως νέο πρόεδρο. Στις 31 Ιανουαρίου, ένας δικηγόρος της FCC ειδοποίησε το DC Circuit ότι δεν θα υπερασπίζεται πλέον δύο βασικά στοιχεία των κανονισμών: τα ανώτατα όρια ανά λεπτό για τις κρατικές κλήσεις-οι κανονισμοί ορίζουν τιμές έως και 11 λεπτά το λεπτό-και τη μεθοδολογία που χρησιμοποίησε η επιτροπή για τη δημιουργία αυτών των τιμών. Σύμφωνα με ομάδες υπεράσπισης των δικαιωμάτων των κρατουμένων, οι κρατικές κλήσεις αποτελούν περίπου το 80 % όλων των κλήσεων κρατουμένων.

Το Υπουργείο Δικαιοσύνης στις 2 Φεβρουαρίου είπε στο δικαστήριο θα αναβάλλει την απόφαση του οργανισμού.

Τα ανώτατα όρια επιτοκίων που καθορίζονται από τους κανονισμούς του 2015 τέθηκαν σε αναμονή από το DC Circuit ενώ εξέταζε την υπόθεση.

Αλλά η απόφαση της FCC να απομακρυνθεί από τα ανώτατα επιτόκια δεν τερμάτισε τη διαφορά. Το DC Circuit προχώρησε με επιχειρήματα που είχαν προγραμματιστεί για τη Δευτέρα, με έναν δικηγόρο που εκπροσωπεί ομάδες υπεράσπισης των δικαιωμάτων των κρατουμένων να αναλαμβάνουν αυτήν την υπεράσπιση. Η Επιτροπή εξακολουθεί να υπερασπίζεται τμήματα των κανονισμών του 2015 που περιορίζουν τα τέλη για άλλες υπηρεσίες που αποτελούν μέρος του συστήματος τηλεφωνικών κλήσεων στη φυλακή, όπως η δημιουργία λογαριασμού ή η λήψη λογαριασμών χρέωσης, επίσης.

Η αλλαγή στη θέση της κυβέρνησης αποδείχθηκε συγκεχυμένη κατά καιρούς τόσο για τους δικηγόρους όσο και για τους δικαστές τη Δευτέρα, καθώς αντιμετώπιζαν την απόφαση της FCC να αλλάξει πλευρά. Τα επιχειρήματα άγγιξαν το πόσο νομικό βάρος πρέπει να δώσουν οι δικαστές στην επιστολή της FCC στις 31 Ιανουαρίου. εάν το δικαστήριο πρέπει να αναιρέσει τους κανονισμούς ή να τους στείλει πίσω στην FCC για περαιτέρω ενέργειες, εάν οι δικαστές διαπιστώσουν ότι οι κανονισμοί ήταν παράνομοι · και τι πρέπει να κάνει το δικαστήριο σχετικά με μια αναθεωρημένη έκδοση των κανονισμών που ενέκρινε η FCC το 2016, οι οποίοι αμφισβητούνται σε ξεχωριστή υπόθεση.

«Αυτή η υπόθεση είναι πραγματικά περίεργη», είπε κάποια στιγμή ο δικαστής Laurence Silberman, ένας από τους τρεις δικαστές που ασχολούνται με την υπόθεση.

Ο Michael Kellogg, υποστηρίζοντας τους παρόχους τηλεφωνικών υπηρεσιών, είπε στους δικαστές ότι η FCC είχε λανθασμένα θεμελιώσει την εξουσία της για τον καθορισμό των ανώτατων επιτοκίων σε ένα τμήμα του ομοσπονδιακού νόμου που απαιτούσε «δίκαιη αποζημίωση» από τους παρόχους - νόμος που είπε ο Kellogg ότι ήταν αποσκοπεί στην προστασία των παρόχων και όχι στην παροχή ευρείας εξουσίας στην FCC για τον περιορισμό των επιτοκίων.

Μεταξύ του κόστους παροχής τηλεφωνικών υπηρεσιών και των παρόχων «προμήθειες ιστότοπου» έπρεπε να πληρώσουν κρατικές και τοπικές κυβερνήσεις ως μέρος των συμβάσεών τους, τα ανώτατα όρια των επιτοκίων έθεσαν τους παρόχους «κάτω από το νερό», είπε ο Kellogg.

Το δικαστήριο άκουσε επίσης τον αναπληρωτή γενικό εισαγγελέα της Οκλαχόμα, Μιθούν Μανσινγκάνι, που εκπροσωπεί μια ομάδα κρατικών και τοπικών κυβερνήσεων, ο οποίος υποστήριξε ότι η FCC ήταν λάθος που δεν συμπεριέλαβε τις προμήθειες του ιστότοπου στον υπολογισμό των τιμών κλήσεων. Στους κανονισμούς του 2015, η Δημοκρατική πλειοψηφία διαπίστωσε ότι οι προμήθειες ιστότοπων στρέβλωσαν την αγορά υπηρεσιών τηλεφωνικών κλήσεων κρατουμένων και ήθελαν να τους αποθαρρύνουν, χωρίς ρητή απαγόρευση.

Ο Μανσινγκάνι είπε ότι οι κρατικές και οι τοπικές κυβερνήσεις πήραν τον κίνδυνο να παρέχουν τηλεφωνήματα σε κρατούμενους - οι κρατούμενοι θα μπορούσαν να κάνουν κλήσεις που θα προωθούσαν την εγκληματική δραστηριότητα, είπε - και σε αντάλλαγμα θα πρέπει να είναι σε θέση να εξισορροπήσουν αυτόν τον κίνδυνο χρησιμοποιώντας τις τηλεφωνικές υπηρεσίες για τη δημιουργία εσόδων.

Ο Andrew Schwartzman του Ινστιτούτου Δημόσιας Εκπροσώπησης στο Πανεπιστημιακό Κέντρο Georgetown υποστήριξε τις ομάδες υπεράσπισης των δικαιωμάτων των κρατουμένων. Είπε ότι όταν ο νόμος όριζε ότι οι πάροχοι τηλεφωνικών κλήσεων πρέπει να αποζημιώνονται δίκαια, «αυτό δεν ήταν το ίδιο με το να λέμε ότι θα πρέπει να« αδικαιολόγητα υπερπληρωθούν ».

Η επιστολή της FCC στις 31 Ιανουαρίου, που ανακοίνωνε ότι δεν θα υπερασπιστεί τα ανώτατα όρια, δεν τελείωσε την υπόθεση επειδή οι κανονισμοί εξακολουθούσαν να ισχύουν, υποστήριξε ο Schwartzman. Οι αναθεωρημένοι κανονισμοί το 2016 επίσης δεν απέκλεισαν την υπόθεση, είπε, επειδή παρόλο που η νέα έκδοση έλαβε υπόψη τις προμήθειες ιστότοπων εάν σχετίζονται με το πραγματικό κόστος των υπηρεσιών τηλεφωνικών κλήσεων, δεν άλλαξε το προηγούμενο νομικό συμπέρασμα ότι οι προμήθειες τοποθεσιών που δεν σχετίζονται με το κόστος ήταν παράλογες.

Οι αναθεωρήσεις του 2016 αύξησαν ελαφρώς ορισμένα ανώτατα όρια επιτοκίων. Οι πάροχοι τηλεφωνικών υπηρεσιών κατέθεσαν μια νέα σειρά υποθέσεων στο κύκλωμα DC αμφισβητώντας αυτούς τους κανονισμούς, οι οποίοι συγκεντρώθηκαν σε μία υπόθεση. Το δικαστήριο επίσης έθεσε σε αναμονή τους κανονισμούς αυτούς.

Στις αρχές Ιανουαρίου, το DC Circuit είχε ζητήσει από τα μέρη στον αγώνα για τους κανονισμούς του 2015 εάν το δικαστήριο θα καθυστερούσε τα επιχειρήματα, δεδομένης των «επικείμενων» αλλαγών στη σύνθεση της FCC. Δύο από τους τρεις κριτές της ομάδας τελικά αποφασίστηκε το δικαστήριο πρέπει να ακούσει επιχειρήματα. Ο Σίλμπερμαν διαφωνούσε, γράφοντας τότε ότι ήταν «ανόητο» να προχωρήσουμε γιατί ήταν σαφές ότι η μελλοντική πλειοψηφία είχε αντιταχθεί στους κανονισμούς.

Οι δικαστές Χάρι Έντουαρντς και Κορνήλια Πίλαρντ εξέτασαν επίσης την υπόθεση.